数百万年的时间里“活化石”停止演化 是真的吗?

     现存的一些动物看起来与它们远古祖先别无二致,在数百万年的时间里,这些“活化石”是否一直没有变化?

    欧氏尖吻鲛是很难得一见的鲨鱼,而一旦被人们发现,它们就会马上占据新闻报道的版面。这部分因为它们具有非常奇特的外观——粉红色的躯体看起来似乎是被剥了皮,头部前面是突起的长而扁平的尖吻。它们被称为“深海异形”也就顺理成章了。

 

鲎是最为古老的活化石之一

    不过,欧氏尖吻鲛让人更感兴趣的是它们特殊的演化史。它们是尖吻鲛科(Mitsukurinidae)的唯一一个物种,在长达1.25亿年的历史中几乎没有变化。也就是说,欧氏尖吻鲛是名副其实的“活化石”。

    从外形特征上,“活化石”物种与几百万年前的化石物种几乎相同,这似乎意味着它们的演化完全停滞了,好比已经演化至于完美,不需要再进行改进了。但是,外观可能掩盖事实,要深入了解这些古老的幸存者,我们需要更进一步。

    “活化石”(living fossil)这个词汇来源于达尔文于1859年发表的《物种起源》一书。在这本书中,达尔文首次阐述了生物演化的理论。在其中一节,达尔文讨论了鸭嘴兽和肺鱼,这两种动物属于古老的支系,且都具有一些与化石祖先相同的特征。

    达尔文写道:“这些不同寻常的生物几乎可以称为活化石;它们一直存活到了现在,分布于有限的区域内,所受到的竞争压力也因此没那么激烈。”在那个时代,我们现在已知的许多活化石物种还没有被发现。1938年在南非,一位名叫玛罗丽·考特内-拉蒂迈(Marjorie Courtenay-Latimer)的博物学家在检查鱼类标本时,发现了一种原本以为已经灭绝的鱼类。这种鱼后来被命名为西印度洋腔棘鱼(Latimeria chalumnae),科学家原以为它们在6500万年前就已经灭绝。

    腔棘鱼的历史可以追溯到3.9亿年前。它们是大型的深海鱼类,能长到2米长,鱼鳍上长有肌肉,如同肢体,鳍上也有鳞片覆盖,且全身鳞片上长有斑点。现存的腔棘鱼有两种,一种是西印度洋腔棘鱼,另一种为印尼腔棘鱼(L. menadoensis),二者是肉鳍鱼类最后的幸存者。

    “腔棘鱼的发现让‘活化石’变得广为人知,”古生物学家理查德·福提(Richard Fortey)说,“这是个戏剧性的发现,所有人都认为它们已经和恐龙一块灭绝了。”不过,腔棘鱼更为重要的意义是告诉了我们有关陆地动物演化的信息。

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